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Un mémo révèle que Facebook admet que le site semble câblé pour la désinformation

Les documents révèlent des difficultés à lutter contre les discours de haine et une réticence à censurer les organisations d’information américaines de droite.

Selon une nouvelle vague de documents internes, Facebook a admis que des parties essentielles de sa plateforme semblent câblées pour diffuser des informations erronées et des contenus qui sèment la discorde. Ces documents montrent que la société de médias sociaux a du mal à contenir les discours de haine dans les pays en développement et qu’elle est réticente à censurer les organisations d’information américaines de droite.

Un mémo interne avertit que la « mécanique de base du produit » de Facebook, c’est-à-dire les principes fondamentaux de son fonctionnement, a laissé les discours haineux et la désinformation se développer sur la plateforme. Le mémo ajoute que les fonctions de base de Facebook ne sont « pas neutres ».

« Nous avons également des preuves irréfutables que les mécanismes de base de notre produit, tels que la vitalité, les recommandations et l’optimisation de l’engagement, constituent une partie importante de la raison pour laquelle ces types de discours fleurissent sur la plate-forme », indique le mémo de 2019.

Faisant référence à l’unité de sécurité de Facebook, le document ajoute : « Si l’intégrité adopte une position de non-intervention pour ces problèmes, que ce soit pour des raisons techniques (précision) ou philosophiques, alors le résultat net est que Facebook, pris dans son ensemble, favorisera activement (si ce n’est pas nécessairement consciemment) ces types d’activités. La mécanique de notre plateforme n’est pas neutre ».

Le document a été divulgué par le New York Times lundi dans le cadre d’une vague d’articles publiés par un consortium d’organisations de presse dirigé par les États-Unis. Les articles du NYT, et d’autres, se fondent sur des divulgations faites à la Securities and Exchange Commission – le gendarme financier américain – et fournies au Congrès sous une forme expurgée par l’ancien employé de Facebook devenu lanceur d’alerte, Frances Haugen, son conseiller juridique. Les versions caviardées ont été obtenues par un consortium d’organes de presse, dont le NYT, Bloomberg, Politico et le Washington Post.

Les documents ont également été obtenus par le Wall Street Journal, qui a publié depuis le mois dernier une série d’articles compromettants sur Facebook.
D’autres articles publiés lundi dans le cadre des « Facebook Papers » évoquent l’incapacité de Facebook à lutter contre les discours haineux et les contenus préjudiciables en dehors des États-Unis. L’incitation à la haine et la désinformation sont bien pires chez les utilisateurs non anglophones, selon de multiples rapports des partenaires des Facebook Papers. Une grande partie de l’infrastructure de modération de Facebook manque de ressources pour les langues autres que l’anglais, et son logiciel a du mal à comprendre certains dialectes arabes, selon l’Associated Press (AP).

Le logiciel de modération algorithmique de la société n’a pu identifier que 0,2 % du matériel nuisible en Afghanistan, selon un rapport interne réalisé cette année et rapporté par Politico. Le reste du matériel nuisible devait être signalé par le personnel, alors que la société ne disposait pas de modérateurs parlant le pachto ou le dari, les principales langues du pays. Les outils permettant de signaler les contenus préjudiciables dans le pays n’étaient disponibles qu’en anglais, bien que cette langue ne soit pas très répandue en Afghanistan.

Selon un autre document, Apple a menacé de retirer Facebook et Instagram de son App Store il y a deux ans, car elle craignait que les plateformes ne soient utilisées pour le commerce de domestiques, un secteur présentant un risque élevé d’abus et d’esclavage. La menace a été abandonnée après que Facebook a partagé les détails de ses tentatives pour s’attaquer au problème. Un document interne montre comment Facebook a supprimé plus de 1 000 comptes opérant en grande partie depuis l’Arabie saoudite pour recruter des travailleurs, qui ont signalé des abus et des violences sexuelles.

« Dans le cadre de notre enquête, les travailleurs domestiques se sont fréquemment plaints à leurs agences de recrutement d’être enfermés chez eux, affamés, forcés de prolonger leur contrat indéfiniment, non payés et vendus à plusieurs reprises à d’autres employeurs sans leur consentement », peut-on lire dans un document de Facebook. « En réponse, les agences leur disaient généralement d’être plus agréables ».

Le rapport ajoute : « Nous avons également constaté que les agences de recrutement écartaient des délits plus graves, tels que des agressions physiques ou sexuelles, plutôt que d’aider les travailleurs domestiques. »

Dans les dossiers divulgués par Haugen se trouvent les témoignages de dizaines d’employés de Facebook frustrés par l’incapacité de l’entreprise à reconnaître les préjudices qu’elle génère, ou à soutenir correctement les efforts pour atténuer ou prévenir ces préjudices.

« Nous sommes FB, pas une startup naïve. Avec les ressources sans précédent dont nous disposons, nous devrions faire mieux », a écrit un employé cité par Politico dans le sillage de l’attaque du 6 janvier 2021 contre le capitole américain.

« N’oubliez jamais le jour où Trump a descendu l’escalator en 2015, a appelé à l’interdiction des musulmans d’entrer aux États-Unis, nous avons déterminé que cela violait nos politiques, et pourtant nous avons explicitement outrepassé la politique et n’avons pas retiré la vidéo », a écrit un autre. « Il y a une ligne droite qui peut être tracée de ce jour à aujourd’hui, l’un des jours les plus sombres de l’histoire de la démocratie… L’histoire ne nous jugera pas avec bonté. »

Par ailleurs, un document consulté par le Financial Times montre qu’un employé de Facebook affirme que l’équipe chargée de la politique publique de Facebook bloque les décisions de supprimer des publications « lorsqu’elle voit qu’elles pourraient nuire à des acteurs politiques puissants ». Le mémo indique que les mesures visant à supprimer le contenu des récidivistes des directives de Facebook, comme les éditeurs de droite, sont souvent annulées parce que les éditeurs pourraient exercer des représailles.

« Aux États-Unis, il semble que les interventions aient eu lieu presque exclusivement pour le compte d’éditeurs conservateurs », indique le mémo, faisant référence à des sociétés telles que Breitbart et PragerU.

Lors d’une conférence téléphonique sur les résultats avec les investisseurs lundi, M. Zuckerberg a évoqué la fuite du document, mais n’en a pas abordé directement le contenu, déclarant que les problèmes auxquels l’entreprise est confrontée « ne concernent pas principalement les médias sociaux », mais sont liés à « la polarisation [qui] a commencé à augmenter aux États-Unis avant ma naissance ».

« Mon opinion sur ce que nous voyons est un effort coordonné pour utiliser sélectivement les documents qui ont fait l’objet d’une fuite afin de créer une fausse image de notre entreprise », a-t-il ajouté, alors que la société a annoncé un bénéfice trimestriel de 9 milliards de dollars.

Un porte-parole de Facebook a déclaré : « Au cœur de ces histoires se trouve une prémisse qui est fausse. Oui, nous sommes une entreprise et nous faisons du profit, mais l’idée que nous le faisons au détriment de la sécurité ou du bien-être des gens ne tient pas compte de nos propres intérêts commerciaux. La vérité est que nous avons investi 13 milliards de dollars et que nous employons plus de 40 000 personnes pour faire un seul travail : assurer la sécurité des personnes sur Facebook. »