Pour beaucoup de gens d’un certain âge, l’idée de prendre des taxis, de transporter des gens autour des villes, me rappelle la série télévisée animée The Jetsons, autrefois populaire.

Le spectacle des années 1960 dépeint une famille vivant dans une métropole futuriste où les navetteurs se dirigeaient vers le travail dans des voitures qui ont grimpé dans les airs.

Deux décennies après le XXIe siècle, les rêves de science-fiction des créateurs de The Jetsons sont plus près que jamais de devenir une réalité.

Avec des taxis volants comme Uber et Boeing qui développent eVTOL (décollage et atterrissage verticaux électriques), un rapport prédit que d’ici 2040, 430000 véhicules de ce type seront en service dans le monde entier.

Cela s’explique par le fait que les drones de livraison sont également de plus en plus développés et testés, et que le marché mondial de ces drones vaudra 5,6 milliards de dollars (4 milliards de livres sterling) d’ici 2028, selon une estimation.

Pour faire face aux exigences d’un avenir où les drones et les taxis volants (pensez aux gros drones multi-câbles) partagent l’espace aérien au-dessus des conurbations achalandées, les partisans des technologies disent que les villes devront construire de nombreux mini-aéroports, appelés « skyports ».

Ces mini-aéroports seront nécessaires pour que les taxis puissent atterrir là où les gens veulent aller.

La société californienne Joby Aviation est à l’avant-garde du développement des taxis volants, ayant réalisé plus de 1000 vols d’essai de son appareil eVTOL.

Elle espère obtenir l’approbation de l’organisme de réglementation américain, la Federal Aviation Administration (FAA), pour commencer ses activités commerciales en 2024.

Le véhicule piloté de Joby peut transporter quatre passagers, voyager jusqu’à 200 mi/h (322 km/ph) et a une portée de plus de 150 milles (241 km).

« Nous envisageons d’offrir notre service de covoiturage aérien à partir d’endroits proches de l’endroit où les gens vivent, travaillent et veulent aller, » dit Oliver Walker-Jones, un porte-parole de Joby.

« Nous travaillons en étroite collaboration avec les villes pour nous assurer que notre service est relié à d’autres modes de transport en commun, en co-installant des skyports avec des gares, des aéroports et d’autres plaques tournantes. »

Joby s’est déjà associé à la société de stationnement américaine Reef Techology dans le but de transformer les toits de certains de ses parkings en skyports. Et il a signé un accord similaire avec les sociétés liées, le plus grand propriétaire de New York.

« Avec ces partenaires, nous visons à construire des skyports dans les marchés de lancement initial qui offrent des économies intéressantes sur les itinéraires avec une forte demande existante et des niveaux frustrants de congestion sur le terrain », ajoute M. Walker-Jones.

Alors qu’un réseau de skyports peut sembler farfelu, le concept reçoit déjà une attention positive considérable de la part de plusieurs administrations urbaines américaines.

Houston, Los Angeles et Orlando ont déjà annoncé des plans pour établir une infrastructure pour les taxis volants et d’autres véhicules similaires.

Le maire de Los Angeles, Eric Garcetti, affirme que les propositions pour sa ville « fourniront un modèle pour la façon dont les autres gouvernements locaux peuvent amener cette nouvelle technologie à des sommets encore plus élevés ».

Au Royaume-Uni, les plans pour construire le premier skyport du pays à Coventry près du stade de rugby et de football de la ville ont le soutien du gouvernement britannique.

Cherchant à devenir le premier centre opérationnel au monde pour les taxis aériens et les drones de fret, il est conçu par une société britannique soutenue par Hyundai appelée Urban Air Port (la société a enregistré le nom comme une marque de commerce).

Considéré comme le « plus petit aéroport du monde », l’entreprise espère que l’installation zéro émission sera reproduite dans le monde entier pour réduire à la fois la congestion routière et la pollution atmosphérique provenant des voitures et des camions.

« Les aéroports existants dans le monde entier sont immenses, et ils sont avides de carbone, avec des pistes de 1,2 km », déclare Ricky Sandhu, fondateur et président exécutif d’Urban Air Port. « C’est en raison de la technologie et de la façon dont les aéronefs décollent et atterrissent.